El nombre de las cosas

Si alguna vez has tenido que estudiar una ruta metabólica o una serie de genes, te habrás encontrado con la dificultad añadida de memorizar el nombre de los protagonistas: CDH1, IGF2, URA3, LacZ, GAL1 o los anteriormente citados en este blog, cyp19a y Luc.

La cuestión es, ¿por qué se les ponen esos nombres tan complicados, ilegibles e imposibles de memorizar? ¿Existe alguna lógica? ¿Se utilizan indistintamente las mayúsculas y las minúsculas?
Lejos de ser esto un post-enciclopedia (no es mi intención) sí que me gustaría desenmarañar un poco los secretos que hay tras esas letras y números aparentemente sinsentido.
Efectos del gen Luc en una planta.
Un acuerdo internacional establece que el símbolo del gen se forma por abreviación de su nombre descriptivo en inglés. Por ejemplo, el gen CDH1 es el que produce la cadherina 1, el IGF2 es el factor de crecimiento insulínico tipo II (del inglés, Insuline-like Growth Factor) o el GAL1 es el gen de la galactoquinasa. Hasta aquí bastante bien porque hay muchos genes cuyo nombre no varía demasiado del inglés al castellano. Por el momento, nivel de supervivencia para entender el nombre de los genes, MUY ALTO.  
Pero no iba a ser tan fácil. ¿Qué pasa con las MAYÚSCULAS y las minúsculas? Tranquilos porque su uso tampoco es al azar. En humanos, los genes silvestres van en mayúsculas (GAL1) y los genes mutantes se escriben en minúsculas. En el caso de los genes silvestres de células procariotas, solo la primera letra es mayúscula (LacZ). Nivel de supervivencia para entender el nombre de los genes, ALTO.
Y, ¿qué pasa si encontramos varios genes que transcriben para la misma proteína? En los organismos eucariotas, se añade un número. De acuerdo con eso, el gen URA3 corresponde al tercer gen del Uracil. Si el gen es de un organismo procariota, se añade una letra mayúscula. Nivel de supervivencia para entender el nombre de los genes, MEDIO.
Existe un plus de dificultad añadido: los genes y sus proteínas tienen exactamente la misma abreviatura. La única diferencia entre ellos es el formato; mientras que las proteínas se escriben en redonda, los genes se escriben en cursiva. Nivel de supervivencia para entender el nombre de los genes, MEDIO si está escrito por ordenador; MEDIO-BAJO si se trata de apuntes tomados en clase.
Para diferenciar proteínas de genes se requiere destreza tomando apuntes.
Pero por supuesto las normas referentes a los símbolos de los genes son completamente distintas si son ratas y ratones, amfibios, pez zebra, Drosophila melanogaster o gusanos. Por no hablar de plantas (maíz, Arabidopsis) y hongos. Nivel de supervivencia para entender el nombre de los genes, BAJO.
 
Por último, cabe añadir los genes de función desconocida. Para éstos se debe consultar los criterios hallados en esta página web si se trata de humanos y en las citadas anteriormente si se trata de cualquier otro organismo. Nivel de supervivencia, BAJO-DEL-TODO.

Así que para comprender el por qué del nombre de los genes, lo primero que se debe hacer es distinguir de qué organismo se trata. No existen normas generales para todos los seres vivos y eso dificulta en exceso su comprensión.

Hasta ahora hemos hablado de los símbolos de los genes. Esto son abreviaturas de los nombres formadas por un total de tres letras. Pero también existen los nombres de los genes, mucho más largos y descriptivos.
Para terminar y aligerar un poco todos los conocimientos adquiridos, me gustaría enseñaros esta interesante/graciosa lista sobre nombres de genes muy originales (o como prefiere llamarlos la web, inteligentes). La podéis encontrar entera aquí, pero me encantaría destacar un par de nombres que me han conquistado.
El primero es el gen groucho de la Drosophila melanogaster, cuyos mutantes tienen más bigote, como Groucho Marx. 
 
El gen groucho da lugar a moscas con largos bigotes.
 
El segundo es el maravilloso sunday driver, un gen mutado también en Drosophila que provoca problemas en el tráfico neuronal.  Como sucede en la operación regreso de los domingos.
 
 El tráfico de los domingos da nombre a la mutación de un gen relacionado con el tráfico neuronal. Me pareció interesante el cartel que está sobre estas líneas que recuerda que tú eres parte de ese tráfico.
 

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